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<특별기고>통풍을 부르는 요인


경기헤럴드 기자 / rch2927@korea.com입력 : 2019년 06월 03일
ⓒ 경기헤럴드



 논설위원 · 전 교장 장세창


통풍의 의학적 정의는 ‘팔다리 관절에 심한 염증이 되풀이 되어 생기는 유전성 대사 이상 질환’이다. 주로 관절 속이나 주위에 요산염이 쌓여서 일어나는데, 열이 나고 피부가 붉어지며 염증이 생긴 관절에 바람만 불더라도 뼈가 시리고 쪼개질 듯 아프다고 한다.
15년쯤 전만 해도, 통풍은 연령대가 높은 이들의 전유물과 같은 질환이었다. 그러나 지금은 20대, 30대의 통풍 환자도 심심찮게 찾아볼 수 있다. 나도 걸릴 수 있는 질환, 내 주변 사람들이 걸렸다는 소식을 들은 병종으로 수 년 사이 부상한 것이다. 이는 통계로도 확인할 수 있다. 건강보험심사평가원에 따르면, 2010년에 22만 1816명이었던 통풍환자가 2017년에는 39만5154명으로 약 78% 가량이나 증가했다.
주목할 점은 그 중 남성 환자가 90% 이상을 차지했다는 점이다. 특히 20대 남성 환자는 무서운 속도로 늘어, 5년 사이 82%의 증가를 보였다. 50대는 23.5%, 40대는 21.9%를 차지하니 모든 연령대에서 통풍이 두루 발생하는 셈이다. 통풍을 부르는 중요 원인은 바로 서구식 식습관이라고 볼 수 있다. 통풍은 혈액 속에 요산이 지나치게 많이 축적되면서 발생한다. 통풍을 알려면 요산에 대해 알아야 하는데, 요산이란 음식에 들어있는 퓨린이 간에서 해독되면서 생기는 부산물로 보통 소변을 통해 배출된다.
다만 퓨린이 든 음식을 많이 먹거나 신장기능이 저하된 경우, 또 유전적으로 요산배출능력이 떨어진 경우에는 요산이 배출되지 않고 체내에 쌓인다. 이렇게 쌓인 요산은 결정형태로 뭉쳐져 관절의 연골과 힘줄, 주변 조직에까지 축적돼 염증과 극심한 통증을 일으킨다.
동의보감에서 통풍을 백호역절풍(백 마리의 호랑이가 관절을 물어뜯는 통증)으로 말할 만큼 심한 통증이 며칠 이상 수반되는데, 추후 호전되지만 당장 치료를 하지 않으면 통증을 견디기 어려워 일상생활조차 힘들어진다. 참으면 되지, 하는 생각으로 방치한다면 증상은 더욱 심각해진다. 덩어리를 이룬 요산결정체가 피하조직에 침착(沈着)되면서 혹처럼 생긴 통풍결절이 발생하는 것. 통풍은 2년 내 재발률이 80%에 달하는 만큼, 조기치료와 관리가 중요하지만 한국인들에게는 어려운 과제다.
바로 젊은이들의 시그니처 메뉴인 치킨과 맥주 즉 ‘치맥’이 퓨린 함량이 높은 대표적 식품이나 이를 즐기는 인구가 점차 늘기 때문이다. 통풍에 걸리면 육류와 주류는 물론이고 마음 편히 먹을 수 있는 음식이 몇 없다. 한창 왕성한 신체활동을 해야 할 20대에 통풍이 오면 그래서 더욱 고되고 고달프다.
우리의 선조들은 잘 먹는 것, 잘 움직이는 것, 잘 자는 것을 인생의 세 가지 낙으로 꼽았다. 잘 먹는 시대가 와서 잘 먹고, 이것으로 온갖 병이 오게 됐으니, 시대의 아이러니가 이런 것인가 싶다. 무엇이 됐든 통풍은 우리 삶의 행복지수를 대량으로 깎아먹는 통증(痛症)의 질환이다. 이미 걸린 이들은 회복에 힘쓰고, 젊은 층과 중/장년층 모두 ‘적당히 절제하는 삶’을 추구하도록 노력하는 것이 우리의 건강을 지킬 수 있는 길임을 명심해야 할 것이다.


경기헤럴드 기자 / rch2927@korea.com입력 : 2019년 06월 03일
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